itemid71

Chemie-industrie verliest competitiviteit.

Gelezen in DE TIJD van 9 mei 2014. Saar Sinnaeve, Laakdaal

 

De chemiesector trekt aan de alarmbel. Europa moet de duimen leggen voor Azië en de Verenigde Staten, waar meer wordt geïnvesteerd. Zo verloor de chemiecluster Antwerpen-Rotterdam de jongste tien jaar al 9 miljard euro door misgelopen investeringen.

 

Na Houston in Texas, was er Antwerpen. De tweede grootste chemiecluster ter wereld. Maar Antwerpen heeft zich laten inhalen door Jubaïl in Saudi-Arabië, dat vandaag na Houston het grootste aantal chemieproducten produceert. Antwerpen haalt nog altijd de derde plaats, maar enkel als de Scheldestad wordt samengevoegd met Rotterdam. De ARA (Antwerp-Rotterdam Area) wordt die regio genoemd.

 

Samen met zijn Nederlandse evenknie becijferde Essenscia, de beroepsfederatie van de chemiesector, dat de chemiebedrijven in de ARA de voorbije tien jaar 9 miljard euro aan omzet aan hun neus zagen voorbij gaan omdat ze investeringen zijn misgelopen. De komende tien jaar zou dat nog eens 22 miljard euro kunnen zijn. Of 7.000 jobs die verloren zouden gaan. Met andere woorden: de kloof tussen Houston en Antwerpen zal nog groter worden.

Vorige week nog meldde het Duitse chemieconcern BASF dat zijn grootste investering ooit binnenkort naar de VS gaat. BASF zal meer dan 1 miljard euro stoppen in de bouw van een propyleenfabriek in de Golf van Mexico. En zo zijn er meer. De VS trekken vandaag de meeste investeringen aan in de chemie-industrie dankzij de aanwezigheid van schaliegas, dat het mogelijk maakt goedkoop te produceren. Europa exploiteert vooralsnog geen schaliegas.

 

Ook Azië is een concurrent voor investeringen. De loonkosten zijn er een pak lager, waardoor multinationale chemiegroepen verkiezen daar een nieuwe fabriek op te zetten. ‘Azië is een aantrekkingspool, maar desondanks blijkt uit de cijfers dat we er de voorbije tien jaar na wat getouwtrek vaak in zijn geslaagd onze slag binnen te halen. Nu is dat getouwtrek bedreigd door de VS. De kaarten liggen anders’, stelt Patriek Van Acker, countrymanager BP Belgium.

 

Europese energieunie.

 

Essenscia hield gisteren dan ook een pleidooi om te competitiviteit van België opnieuw op te krikken. Vooral de energiekosten moeten omlaag. Frank Beckx, gedelegeerd bestuurder van Essenscia Vlaanderen, richtte zijn boodschap rechtstreeks tot Vlaams minister-president Kris Peeters (CD&V). ‘Vlaanderen blijft zijn rol als chemiehub behouden. Er wordt hier nog steeds geïnvesteerd’, suste Peeters. ‘Maar loonkosten zijn inderdaad een hot issue om investeringen aan te trekken. En voor deze sector zijn energiekosten natuurlijk ook zeer belangrijk. Ik herhaal dan ook wat Europees president Herman Van Rompuy (CD&V) heeft beloofd. Europa moet naar een energieunie overgaan. Daar moet zo snel mogelijk vorm aan worden gegeven.’ Volgens Peeters moet Antwerpen niet alleen de handen in elkaar slaan met Rotterdam, maar moet er ook overleg zijn met het Duitse Ruhrgebied, zodat het eisenpakket voor Europa meer gewicht heeft.

 

De chemiefederatie had de plaats voor haar betoog goed uitgekozen: de gloednieuwe fabriek van JBF in Geel. Het Indiase JBF besliste in 2011, tijdens een handelsmissie van minister-president Peeters, een PET-fabriek te bouwen naast de site van BP in Geel. Een investering van 150 miljoen euro. Nu, drie jaar later, is de fabriek zo goed als klaar. De opstart is gepland voor juni. Peeters mocht gisteren alvast een kijkje nemen.

 

We hebben destijds vooral voor deze site gekozen omdat we hier vlak naast BP liggen, dat onze grondstoffen levert’ zei plantmanager David Liu tijdens de rondleiding. ‘Al zijn de loonkosten hier wat duurder, België heeft de allernieuwste technologie, wat veel goedmaakt. Bovendien liggen de logistieke kosten laag, omdat België centraal is gelegen.’ Beckx: ‘JBF is een beetje een unicum. Greenfield-operaties zoals JBF gebeuren niet veel meer in België. Er wordt wel nog geïnvesteerd in de chemie-industrie, maar vooral om verouderde installaties te renoveren of om nog een beetje uit te breiden.’

Kort. 

De Europese chemie-industrie verliest investeringen in het voordeel van de VS en Azië. België en Nederland slaan dan ook de handen in elkaar om hun belangen te verdedigen.

In de regio Antwerpen-Rotterdam is de chemiesector goed voor 90.000 jobs. De chemiebedrijven halen er een gezamenlijke omzet van 91 miljard euro en waren vorig jaar goed voor 2,7 miljard euro aan investeringen.